De smokkel van jonge olifanten vanuit het Birmese oerwoud naar toeristenbestemmingen in met name Thailand, kan op termijn hun voortbestaan in het wild in gevaar brengen. Dat blijkt uit een nieuw onderzoeksrapport van de organisatie TRAFFIC, de internationale organisatie die de illegale handel in bedreigde diersoorten onderzoekt.

De studie stelt dat tussen 2011 en 2013 zo’n 81 levende olifanten illegaal werden gevangen en zijn verkocht aan de Thaise toerististensector. Er moet daarom strengere Thaise wetgeving komen, maar ook de registratie van olifanten moet worden aangepast. Nu hoeft een olifant pas op achtjarige leeftijd worden geregistreerd. Dit werkt witwassen van olifanten uit het wild in de hand.

Niet alleen de Thaise overheid moet meer doen om deze illegale handel aan te pakken, ook de toerist en de reisbranche kan ervoor zorgen dat olifanten niet meer uit het wild worden weggerukt en worden misbruikt. Dit kunnen ze doen door geen olifantenkampen meer te bezoeken waar olifantenritten en -shows worden aangeboden, zegt Julie Middelkoop, campagnemanager van World Animal Protection Nederland.

“Wat mensen vaak niet weten is dat jonge olifanten vaak op een verschrikkelijke wijze getemd worden, namelijk door ze net zo lang vast te binden, uit te hongeren en te slaan tot de wil van het dier voorgoed gebroken is. Alleen dan kan een toerist veilig een olifantenrit maken”, aldus Middelkoop.

In Nederland voert World Animal Protection, voorheen WSPA, al ruim drie jaar campagne tegen dit misbruik van olifanten. Met succes. Dankzij de campagne ‘Stap van de olifant af’ schrapten al 18 reisorganisaties olifantenritten en -shows uit hun aanbod.

World Animal Protection lanceert binnenkort een vervolgcampagne, deze keer staan toeristen centraal. “We willen mensen voorlichten over de mishandeling die gepaard gaat met het ‘breken’ van een olifant. En ook over de ellende daarna: het africhten met scherpe ijzeren gereedschappen en een leven aan de ketting.”